mercredi 30 décembre 2020

Les Terribles Effets de la Souffrance Infantile sur le Cerveau des Enfants




Les problèmes et les conflits de l'enfance ne sont pas toujours enfouis dans le passé. Beaucoup de ces expériences laissent une marque profonde sur le développement émotionnel des enfants et leurs relations avec leur entourage. Cependant, ce que l'on ne savait pas jusqu'à récemment, c'est que la souffrance infantile peut également affecter le développement cognitif et le volume cérébral des enfants.

La souffrance rétrécit le cerveau des enfants pour toujours

Selon une étude menée par la chercheuse Nuria Mackes, en collaboration avec un groupe de scientifiques de l'Institut de psychiatrie, de psychologie et de neurosciences du King's College de Londres, dont les résultats ont été publiés dans PNAS en janvier 2020, une réduction moyenne du volume total du cerveau est montrée chez les enfants sauvés des orphelinats de la Roumanie du dictateur Ceausescu. Titre original de l'étude : “Early childhood deprivation is associated with alterations in adult brain structure despite subsequent environmental enrichment”.

La recherche a analysé les cerveaux d'enfants orphelins qui ont vécu des années de privation dans une institution publique avant d'être adoptés, et il a été constaté que ces expériences affectaient leur structure cérébrale.

Pour arriver à ces résultats, les chercheurs ont analysé les cerveaux de 67 enfants roumains adoptés au Royaume-Uni qui ont été victimes de privation lors de leur séjour dans des orphelinats roumains et de 21 enfants anglais adoptés au Royaume-Uni qui n'ont pas été soumis à des conditions aussi difficiles pendant leur séjour dans des orphelinats.
Après avoir examiné divers facteurs environnementaux et génétiques, les résultats ont montré que les enfants roumains qui ont vécu des expériences difficiles pendant leur séjour à l'orphelinat avaient des volumes cérébraux nettement inférieurs à ceux des autres enfants, en particulier dans la région frontale et préfrontale. Ils présentaient également des coefficients d'intelligence plus faibles et des symptômes du trouble d'hyperactivité avec déficit de l'attention, probablement liés à une réduction du volume cérébral.

Les résultats de l'étude montrent une réduction moyenne du volume total du cerveau de 8,57% même aujourd'hui, alors que la majorité a dépassé l'âge de 20 ans ou est sur le point de le faire. De plus, les recherches indiquent que le degré de réduction dépend de l'ampleur de la souffrance. Pour chaque mois de plus passé dans ces orphelinats, les enfants adultes ont entre deux et trois centimètres cubes de moins de masse cérébrale. Au-delà du volume cérébral total inférieur, des changements sont également observés dans le volume et l'épaisseur de diverses zones du cerveau. Et même, dès qu'ils ont rejoint leurs nouvelles familles, leurs conditions matérielles, émotionnelles et psychologiques étaient normales.

Pour la chercheuse Mackes, ses nouveaux travaux aident à montrer la base physique de tout cela : la démonstration de ces effets profonds de la privation sur la taille du cerveau et le lien de ces différences avec un QI plus bas et des symptômes plus importants du trouble d'hyperactivité de l'attention (TDAH) offre certaines des preuves les plus cohérentes de la base neuro-biologique des problèmes causés par la souffrance.

Étude ERA – English and Romanian Adoptees

Ces enfants sont un sous-échantillon d'un plus grand qui est étudié depuis qu'ils ont posé le pied sur le sol britannique dans le cadre de l'étude dite ERA. Dans ce suivi, ils ont été revus à leur arrivée, à 4-6 ans, à 11-15 ans et, en 2017, lorsqu'ils avaient entre 22 et 25 ans.

Les résultats de tout ce temps sont rassemblés dans l'article “Trajectoires neuro-développementales et de santé mentale de l'enfant à l'adulte après la privation dans la petite enfance : le suivi des jeunes adultes de l'étude longitudinale des adoptés en anglais et en roumain”, publié dans le journal médical The Lancet de février 2017. Titre original : “Child-to-adult neurodevelopmental and mental health trajectories after early life deprivation: the young adult follow-up of the longitudinal English and Romanian Adoptees study”.

Lors du premier contrôle, les enfants qui étaient dans un orphelinat roumain depuis moins de six mois ne se distinguaient plus des adoptés britanniques. Mais ceux qui avaient passé plus de temps avaient des compétences cognitives et sociales plus faibles. Les différences ont été maintenues dans le prochain contrôle. À l'âge adulte, le retard cognitif a disparu, mais d'autres problèmes sont apparus.
L'auteur principal de l'étude, Edmund Sonuga-Burke, explique que des effets sont observés à la fois dans l'anxiété et la dépression qui n'étaient pas présents dans l'enfance, c'est comme si les jeunes qui avaient d'autres difficultés liées à la privation pendant l’enfance développaient ces problèmes émotionnels et cela semble être lié à des difficultés à trouver un emploi ou à se faire des amis.

Analyse approfondie de l’étude britannique sur l’adoption chinoise (BCAS) : événements et expériences de la vie des adultes après l’adoption internationale

La chercheuse Maggie Grant de l'Université de Stirling (Royaume-Uni) a publié une révision de l'étude BCAS à Elsevier en août 2018. Titre original : “Further analysis of the British Chinese Adoption Study (BCAS): Adult life events and experiences after international adoption”.

Bien qu'il n'y ait pas beaucoup d'expériences comme celle de l'étude ERA, il existe des recherches similaires qui aident à démêler les causes d'un impact si durable de l'adversité. C'est le cas de la British Chinese Adoption Study (BCAS), menée auprès d'une centaine de filles de Hong Kong adoptées dans les années 1960 par des familles britanniques. Les institutions de l'ancienne colonie britannique n'ont pas fait l'horreur des orphelinats roumains et cela a été remarqué : la plupart de celles déjà femmes montrent peu de difficultés aujourd'hui.
Il est fort possible que différents cadres d'orphelinat expliquent, au moins en partie, les différents résultats des participants à l'étude ERA et des femmes dans la recherche BCAS.

Selon la chercheuse, bien que les deux études indiquent un certain rétablissement de l'adversité environnementale précoce, il faut reconnaître que même si les enfants ont eu des expériences positives dans leur famille adoptive, les différences dans leurs premières expériences impliquent que chaque enfant – et en tant qu'adulte – aura ses propres résultats.

Autres effets de la souffrance infantile sur le développement des enfants

Réduction du volume de matière grise corticale préfrontale chez les jeunes adultes exposés à des châtiments corporels sévères

Une recherche menée à l'Université de Harvard et publiée dans Neuroimage en août 2009, visait à déterminer si les châtiments corporels sévères étaient associés à des changements perceptibles dans le volume de matière grise. Titre original : “Reduced prefrontal cortical gray matter volume in young adults exposed to harsh corporal punishment”.

Les châtiments corporels sévères (HCP) pendant l'enfance sont un facteur de stress chronique du développement associé à la dépression, à l'agressivité et aux comportements addictifs. L'exposition à des facteurs de stress traumatiques, tels que les abus sexuels, est associée à une modification de la structure cérébrale, mais on ne sait rien des conséquences neuro-biologiques potentielles des HCP. Le but de cette étude était d'étudier si HCP était associé à des changements perceptibles dans le volume de matière grise en utilisant la morphométrie à base de voxel.

1.455 jeunes âgés de 18 à 25 ans qui avaient subi au moins un châtiment corporel par mois pendant plus de trois ans ont subi un scanner cérébral, et des changements dans le volume de leur matière grise ont également été trouvés.

Fondamentalement, les enfants qui ont reçu plus de châtiments corporels avaient moins de matière grise dans certaines zones du cortex préfrontal, une région liée au contrôle des impulsions et au comportement. Cet effet a également eu un impact sur le développement cognitif et le niveau intellectuel de ces enfants à long terme. En d'autres termes, plus il y a de punitions et de souffrances pendant l'enfance, plus la déficience cognitive est grande pendant l'enfance et l'adolescence.
L'exposition des enfants à des HCP sévères peut avoir des effets néfastes sur les trajectoires de développement cérébral. Cependant, il est également concevable que des différences dans le développement cortical préfrontal peuvent augmenter le risque d'exposition aux HCP.


Châtiments corporels par les mères et développement des capacités cognitives des enfants : une étude longitudinale de deux cohortes d'âge représentatives à l'échelle nationale

Selon une étude d'experts de l'Université du New Hampshire, publiée dans le Journal of Aggression, Maltreatment & Trauma en juillet 2009, il a été révélé que les châtiments corporels dans l'enfance sont étroitement liés au QI. Titre original : “Corporal Punishment by Mothers and Development of Children's Cognitive Ability: A Longitudinal Study of Two Nationally Representative Age Cohorts”. Plus de 1.500 enfants âgés de 2 à 9 ans ont participé à la recherche.  Les résultats ont montré que les enfants dont la mère les punissait physiquement présentaient un retard dans le développement de leurs capacités cognitives, surtout si la punition continuait d'être enfreinte au-delà de 5 ans.

Problèmes de comportement après le stress au début de la vie : contributions de l'hippocampe et de l'amygdale

Dans une étude du neuroscientifique Jamie Hanson, de l'Université de Pittsburgh, publiée par Biol Psychiatry en février 2015, il révèle que le stress au début de la vie peut compromettre le développement, avec des niveaux d'adversité plus élevés liés à des problèmes de comportement.

Le chercheur a passé des années à étudier le lien entre les situations stressantes dans la petite enfance et le développement des psychopathologies à l'adolescence et à l'âge adulte. Il a enquêté sur des enfants abandonnés, des enfants adoptés, des enfants maltraités ou des enfants des rues. Il pense que lorsque le cerveau est particulièrement plastique, l'expérience peut avoir une grande influence. Et la science suggère qu'au début de son développement, le cerveau est plus plastique et malléable.

Le stress au début de la vie – ELS – peut compromettre le développement, avec des niveaux plus élevés d'adversité liés à des problèmes de comportement. Pour comprendre le lien entre le stress et le développement cérébral, deux régions cérébrales impliquées dans le fonctionnement socio-émotionnel ont été examinées : l'amygdale et l'hippocampe. Un traçage manuel rigoureux de l'amygdale et de l'hippocampe a été effectué chez trois échantillons d'enfants souffrant de différentes formes d’ELS – c'est-à-dire, violence physique, négligence précoce ou statut socio-économique bas –. En outre, des mesures cumulatives du stress dans la vie ont également été recueillies sur la base d'entretiens avec les enfants et leurs parents ou tuteurs. Ces mêmes mesures ont également été collectées dans un quatrième échantillon d'enfants de comparaison qui n'avaient souffert d'aucune de ces formes d'ELS.

Des volumes d'amygdale plus petits ont été trouvés pour les enfants exposés à ces différentes formes d’ELS. De plus petits volumes d'hippocampe ont également été observés pour les enfants qui ont subi des violences physiques ou appartenant à de foyers à faible statut socio-économique. De plus petits volumes d'amygdale et d'hippocampe étaient également associés à une plus grande exposition cumulative au stress et à des problèmes de comportement. Les volumes de l'hippocampe ont partiellement médiatisé la relation entre l'ELS et les problèmes de comportement plus importants. Cette étude suggère que l'ELS peut façonner le développement des zones du cerveau impliquées dans le traitement et la régulation des émotions de manière similaire. Les différences dans l'amygdale et l'hippocampe peuvent être une diathèse – prédisposition organique à la maladie – partagée pour des résultats ultérieurs négatifs liés à l'ELS.

Cette série de recherches montre que les enfants qui sont plus exposés aux châtiments corporels et / ou à la souffrance pendant leur enfance ont tendance à avoir un développement cognitif plus lent et un QI plus faible que leurs pairs qui n'ont pas vécu ces expériences.

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La petite enfance est une étape cruciale du développement vital de l'être humain. Tous les fondements d'un apprentissage ultérieur y sont posées, car la croissance et le développement du cerveau, résultant de la synergie entre un code génétique et des expériences d'interaction avec l'environnement, permettront un apprentissage incomparable et le développement de compétences sociales, émotionnelles, cognitives, sensori-perceptifs et motrices, qui seront la base d'une vie.

Les études menées en neurosciences – sciences qui étudient le système nerveux et le cerveau –, en particulier celles liées au processus de développement cérébral, modifient le dialogue sur les soins et l'éducation de la petite enfance, puisque parents, éducateurs, organismes gouvernementaux et les organisations non gouvernementales commencent à comprendre que l'éducation, principalement à ce stade de la vie, joue un rôle presque majeur dans la structuration et la fonctionnalité du système nerveux et du cerveau.
Les premières années de vie sont essentielles pour le développement de l'être humain puisque les premières expériences soulignent l'architecture du cerveau et dessinent les comportements futurs. À ce stade, le cerveau subit des changements phénoménaux : il grandit, se développe et traverse des périodes sensibles pour certains apprentissages, il nécessite donc un environnement avec des expériences significatives, des stimuli multi-sensoriels, des ressources physiques adéquates ; mais, principalement, il a besoin d'un environnement habilité par les soins, la responsabilité et l'affection d'un adulte engagé.

Prendre soin de l'environnement physique, caresses, conversations, jeux, affection et chants sont d'autres éléments présents dans la relation entre parents, éducateurs et enfants dès la naissance. Les relations interpersonnelles sont l'axe central du développement de l'enfant, puisque les enfants apprennent des compétences émotionnelles, sociales et cognitives des adultes et s'adaptent à l'environnement. Plus l'adulte a de connaissances sur le processus de développement cérébral du nourrisson, plus la probabilité d'agir favorablement pour la petite enfance est élevée. 
Des études internationales révèlent qu'un quart de tous les adultes déclarent avoir subi des sévices physiques sur des enfants et 1 femme sur 5 et 1 homme sur 13 déclarent avoir subi des sévices sexuels dans l'enfance. En outre, de nombreux enfants sont victimes de maltraitance psychologique – également appelée maltraitance émotionelle – et de négligence.

Selon l'OMS, on estime que 41.000 enfants de moins de 15 ans meurent chaque année d'homicide. Ce chiffre sous-estime la véritable ampleur du problème, car une proportion importante des décès dus à la maltraitance des enfants est attribuée à tort à des chutes, des brûlures, des noyades et d'autres causes. Dans les situations de conflit armé et parmi les réfugiés, les filles sont particulièrement vulnérables à la violence, à l'exploitation et aux abus sexuels de la part des combattants, des forces de sécurité, des membres de leur communauté, des travailleurs humanitaires et autres.

Cadre d'action et Déclaration de Dakar (2000) sur l'éducation pour tous


Ces dernières années, plusieurs institutions et pays du monde entier ont souligné l'importance de la protection et de l'éducation de la petite enfance pour parvenir au développement durable de nos sociétés.

Dans le cadre de cette convention collective mondiale, 6 objectifs fondamentaux ont été fixés

1) Étendre et améliorer la protection et l'éducation de la petite enfance, en particulier pour les enfants les plus vulnérables et défavorisés.

2) Veiller à ce que d'ici à 2015 tous les enfants, en particulier les filles et les garçons en situation difficile et ceux appartenant à des minorités ethniques, aient accès à et achèvent un enseignement primaire gratuit et obligatoire de bonne qualité.

3) Veiller à ce que les besoins d'apprentissage de tous les jeunes et adultes soient satisfaits grâce à un accès équitable à des programmes d'apprentissage et de compétences de vie appropriés.

4) Augmenter d'ici à 2015 le nombre d'adultes alphabétisés de 50%, en particulier dans le cas des femmes, et offrir à tous les adultes un accès équitable à l'éducation de base et à l'apprentissage tout au long de la vie.

5) Éliminer les disparités entre les sexes dans l'enseignement primaire et secondaire d'ici à 2005 et parvenir à l'égalité des sexes dans l'éducation d'ici à 2015, notamment en garantissant aux filles un accès complet et équitable à l'éducation de base bonne qualité ainsi que de bonnes performances.
6) Améliorer tous les aspects qualitatifs de l'éducation, en garantissant les normes les plus élevées, pour atteindre des résultats d'apprentissage reconnus et mesurables, en particulier en lecture, écriture, calcul et compétences pratiques essentielles.

Concernant le premier objectif, il est apparu nécessaire d'élaborer des politiques permettant à tous les enfants d'avoir accès à des programmes de soins et d'éducation de qualité, dans un cadre d'égalité des chances et de développement humain. Cet objectif, à son tour, s'inscrit dans le cadre des droits de l'enfant, établis dans la Convention des Nations Unies relative aux droits de l'enfant.

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